Saint Nicolas et le Père Noël

Noël est une fête dans de nombreux pays . Les traditions qui l’accompagnent sont nombreuses et variées, païennes ou chrétiennes, nationales ou internationales.

Dans cet article approchons en quelques unes :

– Pourquoi Noël ?

– Saint Nicolas

– Le Père Noël

-Et en Occitanie-Pyrénées Méditerranée?

Pourquoi Noël

Des fêtes païennes à l’origine

Dans la Rome antique, du 17 au 23 décembre, avant le solstice d’hiver, de grandes fêtes célèbrent le dieu Saturne : les saturnales.

Elles sont l’occasion de grandes réjouissances populaires qui permettent d’effacer les barrières sociales ; des repas sont organisés ; des cadeaux sont échangés;les maisons sont décorées de houx, de gui, de lierre ou de plantes vertes ; des figurines sont offertes aux enfants.

En 274, l’empereur romain Aurélien fixe au 25 décembre une fête nommée «Diès natalis solis invicti »(jour de la naissance du soleil invaincu). Cette date suit les traditionnelles saturnales romaines mais proche du jour du solstice d’hiver et de l’anniversaire de la naissance de Mithra, elle permet de rassembler dans la fête, les adeptes de ce dernier et ceux du Sol invictus !

La date exacte de la naissance de Jésus de Nazareth n’étant pas connu, le christianisme adopte cette date pour célébrer la Nativité, dans le but de christianiser les fêtes païennes. Et puis le Livre de Malachie (3,20) ne qualifie-t-il pas le Christ de « Soleil de justice »…

Par la suite

Le christianisme étant devenu la religion officielle de l’empire romain, Noël devient une des fêtes chrétiennes les plus célébrées en Occident; elle est la plus honorée pendant la période médiévale. Elle demeure, avec Pâques, la plus importante du calendrier liturgique chrétien.

Devenue jour férié, elle s’est sécularisée. Elle reste une fête qui favorise le regroupement familial. Depuis le XXème siècle, elle perd son aspect religieux et étend son aspect festif à toute la période de fin d’année et son aspect commercial à tout le mois de décembre ! Décorations de rues, marchés de Noël, abondances d’offres commerciales et de cadeaux ont complété la fête religieuse.

Saint Nicolas

Le personnage

Nicolas de Myre, parfois appelé Nicolas de Bari, est né entre 250 et 270 dans une riche famille grecque chrétienne, en Asie mineure, à Patara, actuellement au sud-ouest de la Turquie. En 300 il succède à son oncle et devient évêque de Myre où il meurt en 345.

En 310 il est arrêté et torturé. Il participe au premier Concile de Nicée et combat l’arianisme.

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wikipedia.org

Le saint

De nombreux faits miraculeux sont portés à son actif : miracle des blés qui permet à des bateaux chargés de blé de parvenir, malgré la tempête, à proximité de Myre qui subit la famine, sauvetage de matelots en pleine tempête, sauvetage de trois officiers injustement condamnés à mort, miracle de l’huile prodigieuse (secrétée par son corps après sa mort, elle en empêche la putréfaction et guérit les maux)… Après sa mort, les miracles se poursuivent…

wikipedia.org

Il devient le saint patron protecteur de nombreuses corporations :des enfants, des étudiants, des marins et bateliers, des prêteurs sur gages, des kinésithérapeutes, des commerçants, des charcutiers, des pharmaciens, des parfumeurs…

Il bénéficie très tôt d’une grande popularité dans les églises chrétiennes d’Orient et dans l’église orthodoxe.

Ses ossements sont conservés dans l’église Saint Nicolas de Myre jusqu’en 1087. Après la prise de possession de la région par les Turcs, plusieurs villes marchandes italiennes dont Saint Nicolas est le patron veulent récupérer ses reliques. Des marins venus de Bari (Italie) les volent, les ramènent le 9 mai 1087 et la basilique San Nicola de Bari est édifiée pour les abriter. Le culte de Saint Nicolas se répand à partir de là dans toute l’Europe occidentale.

CC by SA .3.0

Le chevalier lorrain Aubert de Varangeville aurait volé une phalange du saint pendant la translation des reliques ; offerte à la ville de Port, qui devient Saint Nicolas de Port (Meurthe-et-Moselle), elle fait toujours aujourd’hui l’objet d’un pèlerinage. Saint Nicolas devient le saint patron de la Lorraine.

Des fragments de la relique , dont un humérus, cédés à la Suisse sont déposés dans la cathédrale Saint Nicolas de Fribourg; l’église Notre-Dame-de-la-Croix à Croix-lez-Rouveroy en Belgique possède une relique attestée.

Saint Nicolas est fêté le 6 décembre dans de nombreux pays d’Europe du Nord et de l’Est (Allemagne, Autriche, Belgique, Bulgarie, Croatie, Luxembourg, Pays-Bas, Pologne, République tchèque, Roumanie, Royaume-Uni, Slovaquie, Suisse) ainsi que dans le nord et l’est de la France.

La légende

Selon une légende, entre Nancy et Metz, trois enfants partis glanés du bois se sont perdus sur le chemin du retour. Ils se réfugient dans la maison d’un boucher où ils avaient vu de la lumière. Celui-ci les tue, les coupe en morceaux et les met dans son saloir pour en faire du petit salé.

Saint Nicolas, qui passe par là, frappe à la porte du boucher et lui demande du petit salé ; le boucher découvert avoue son crime ; Saint Nicolas reconstitue et ressuscite les enfants ; il enchaîne le boucher à son âne et pour le punir en fait le Père Fouettard dont le rôle est de réprimander les enfants désobéissants tandis que Saint Nicolas devient leur protecteur.

Le père Noël

Saint-Nicolas évolue

Saint Nicolas a l’image d’une personne bienveillante qui rassure, apporte cadeaux aux enfants sages, de maison en maison.

Au XVIème siècle, en réponse à la légende, il est accompagné du père Fouettard qui punit les enfants désobéissants…

Saint Nicolas évolue avec le temps selon les régions.

Il devient un vieux monsieur, le « bonhomme hiver », qui cherche à se rapprocher du feu pour se réchauffer et rejoint ainsi la bûche de Noël qui apporte les cadeaux.

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Pixabay

Au moment de la réforme, les protestants luthériens qui rejettent la notion de saint, le remplace par l’enfant Jésus (« Christkind » allemand) ; au Pays-Bas, après la réforme, « Sinter Klaas » est un personnage laïque.

Au Canada, les catholiques francophones reçoivent les cadeaux de l’enfant Jésus tandis que chez les anglophones Santa Claus fait cette distribution.

Dans certains pays anglophone, on parle de « Father Christmas ».

En France , au XIIème siècle, on nomme parfois Noël le vieillard qui précède le cortège…

Saint Nicolas est représenté dans sa tenue d’évêque, une grande robe à capuche, mauve et blanche à l’origine, avec une crosse dorée, coiffé d’une mitre et avec une grande barbe blanche. Dans les années 1870-1890, le vieil homme est habillé d’un manteau vert, parfois bleu ; il s’habille de rouge un peu avant 1914.

Le Père Noël prend forme

Dans la seconde moitié du XIXème siècle, les protestants hollandais migrent aux États-Unis et particulièrement dans la Nouvelle-Amsterdam. Ils emmènent avec eux Santa Claus et ses légendes, ses rennes, ses lutins, etc…

La déchristianisation fait son chemin : Saint Nicolas devient le bonhomme Noël, puis le Père Noël, la Nativité devient la fête des enfants et ce n’est plus le petit Jésus qui apporte des cadeaux mais le Père Noël ; les histoires et traditions évoluent localement…

Les légendes et traditions autour du Père Noël s’affinent et s’adaptent selon les lieux…parfois avec divers détails du nom des rennes, à la manière dont il distribue les cadeaux …

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En Angleterre, avec les contes de Charles Dickens, les illustrations du caricaturiste Thomas Nast, le personnage se précise : il se rapproche de son aspect actuel, s’établit au pôle nord, fabrique jouets et cadeaux qu’il distribue dans la nuit du 24 au 25 décembre et devient le Father Christmas…

Le Père Noël partout

La publicité s’empare de l’image du Père Noël et contribue à la populariser.

En 1907 les stylos Waterman, en 1919 les pneumatiques Michelin, en 1920 les savons Colgate utilisent son image.

En 1931, Coca-Cola, qui contrairement à ce qui se dit souvent, n’a pas créé le Père Noël, utilise le Père Noël dans sa publicité et va lui donner une image universelle.

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En 1946, Tino Rossi le consacre dans sa chanson « Petit Papa Noël ».

Le Père Noël prend désormais un rôle commercial et Noël qui célèbre pour les chrétiens la Nativité, devient la fête pour tous avec une place mercantile de plus en plus prépondérante.

En France, en 1962, le ministre des PTT, Jacques Marette crée le secrétariat du Père Noël, dans le service des « rebuts » de l’hôtel des Postes de Paris ; la première secrétaire du Père Noël est la propre sœur du ministre.

Transféré au Centre du courrier de Libourne (Gironde), ce service reçoit et répond aujourd’hui à des millions de lettres et de courriels.

Au Canada, un code postal est créé pour le Père Noël et en 1983 un programme spécifique est mis en place pour répondre à ce courrier ;en 2010, le ministre canadien de la citoyenneté et de l’immigration affirme même avoir remis au Père Noël son certificat de citoyenneté !

Et en Occitanie-Pyrénées Méditerranée

 

Notre région n’échappe pas à la tradition de Noël, à sa diversité et à son côté mercantile.

Période de fête pour tous, chrétienne , familiale ou commerciale , elle est dans notre région aussi présente qu’ailleurs.

Si Saint Nicolas reste fêté dans l’est de la France, dans notre région les cadeaux sont apportés aux petits et aux grands par le Père Noël, parfois par la bûche de Noël ; cette dernière tradition est vivace dans les Pyrénées-Orientales où la Tio (Soca, Xoca ou Tronca) de Nadal est toujours d’actualité et « cague » (chie) des cadeaux mais aussi sous une forme moins personnalisée dans toute la région (cf. le chants de Noël « Bota fuoc »).

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Cela fera l’objet d’autres articles…

J’espère que cet article vous a plu.

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